¿De dónde vino el impacto que mató a los dinosaurios?

admin

17/02/2021

En un momento apocalíptico y abrasador, hace 66 millones de años, la Tierra pasó de ser un exuberante paraíso a un mundo de pesadilla con una herida de fuego que desangró el hollín en los cielos.

El objeto extraterrestre que se estrelló contra nuestro planeta supuso la perdición de los dinosaurios y de otras innumerables especies, aunque sus consecuencias abrieron nuevos nichos a nuestros antepasados mamíferos.

Durante décadas, los científicos han debatido la identidad del impactador que golpeó nuestro planeta aquel fatídico día, dejando una cicatriz de 150 kilómetros llamada cráter de Chicxulub bajo lo que ahora es la Península de Yucatán en México.

Hace sesenta y seis millones de años, un enorme objeto celeste impactó frente a la costa de lo que hoy es México, desencadenando un catastrófico período de enfriamiento que acabó con tres cuartas partes de la vida en la Tierra. Foto de Angela Weiss / AFP.
Hace sesenta y seis millones de años, un enorme objeto celeste impactó frente a la costa de lo que hoy es México, desencadenando un catastrófico período de enfriamiento que acabó con tres cuartas partes de la vida en la Tierra. Foto de Angela Weiss / AFP.

Aunque un asteroide sigue siendo el principal candidato, un equipo del Centro de Astrofísica de Cambridge (Massachusetts) ha propuesto que el culpable pudo ser un cometa helado que voló demasiado cerca del sol.

Cuando los cometas de largo período procedentes de los confines del sistema solar se acercan al sol, pueden ser despedazados por las inmensas fuerzas de marea de la estrella.

Los fragmentos resultantes pueden haber sido catapultados a través de la órbita de la Tierra, proporcionando “una explicación satisfactoria para el origen del impactador” que mató a los dinosaurios, según un estudio publicado el lunes en Scientific Reports.

“A día de hoy, el origen del impactador de Chicxulub sigue siendo una cuestión abierta”, dijo Amir Siraj, un estudiante de astrofísica en Harvard que dirigió la investigación.

Su modelo, dijo, examina “esta población especial de cometas” que podría haber producido suficientes fragmentos -del tamaño adecuado, a la velocidad adecuada y en las trayectorias correctas- para amenazar a la Tierra “de una manera que es consistente con las limitaciones observacionales actuales.”

Otros expertos no están de acuerdo con los métodos y las conclusiones del estudio.

“Creo que su trabajo tiene varios problemas intrínsecos que van en contra de su hipótesis”, dijo Bill Bottke, científico planetario del Southwest Research Institute de Boulder, Colorado.

Desde el punto de vista de Siraj y de su coautor, el físico teórico de Harvard Avi Loeb, un origen cometario llena algunas de las lagunas en nuestra comprensión de este antiguo cataclismo, que provocó el llamado evento de extinción KT, que significó el final del período Cretácico y el comienzo del Terciario.

Los investigadores citan pruebas de que el impactador estaba compuesto por condritas carbonosas, un material rocoso que se encuentra en una clase de asteroides primitivos que datan del nacimiento del sistema solar.

Las muestras devueltas por el cometa Wild 2 en 2006 revelaron pruebas de que el mundo helado tiene una composición similar, lo que sugiere que esta composición “podría estar potencialmente extendida en los cometas”, señalan los investigadores en el estudio.

El equipo especula que el cráter Vredefort, en Sudáfrica, y el cráter Zhamanshin, en Kazajstán, pueden ser también restos de impactos cometarios.

“El hecho de que los cometas de período largo estén probablemente hechos del material -condritas carbonosas- que se encuentra en las profundidades de estos cráteres apoya nuestro modelo”, dijo Loeb.

Los investigadores sostienen que la inclusión de los cometas astillados por el sol en los modelos de impacto aumenta el índice de objetos peligrosos a escala de Chicxulub en un orden de magnitud, lo que aumenta las probabilidades de que la Tierra fuera golpeada por un fragmento de cometa hace 66 millones de años.

Natalia Artemieva, científica del Instituto de Ciencias Planetarias de Tucson (Arizona), descartó esta hipótesis de origen cometario.

Los fragmentos de cometa de 6 kilómetros de ancho previstos en el estudio habrían sido demasiado pequeños para crear el cráter de Chicxulub, dijo.

Señaló el revelador pico de iridio que se depositó tras el impacto y que es visible en los estratos geológicos de todo el mundo.

“El tamaño del proyectil debería ser coherente no sólo con el tamaño del cráter, sino también con la cantidad global de iridio”, explicó Artemieva en un correo electrónico.

“Este es ciertamente el caso en el escenario estándar (asteroide pétreo), pero no para un impacto cometario diminuto”.

Bottke planteó varios problemas con el estudio. Por ejemplo, dijo, su modelo sobreestima la frecuencia con la que los cometas de largo período serían separados por el sol y cuántos fragmentos peligrosos producirían tales encuentros.

Aunque Bottke sigue sin estar convencido de que el impactador tuviera un origen cometario, señaló que la explicación del asteroide también planteaba muchas cuestiones interesantes y sin resolver.

“Las pruebas que tenemos del impactador KT son más sugestivas de asteroides que de cometas, pero no son concluyentes”, dijo Bottke.

“Todavía hay margen de maniobra si alguien quiere realmente que sea un cometa. Pero creo que es muy difícil demostrarlo”.

Siraj y Loeb no son los únicos científicos que alimentan las visiones de cometas asesinos de dinosaurios.

Dos geocientíficos, Mukul Sharma, del Dartmouth College, y Jason Moore, de la Universidad de Nuevo México, también han avanzado una hipótesis de origen cometario para el impactador.

“Suponiendo que el modelado sea correcto, este trabajo proporciona una evidencia independiente de nuestra afirmación en 2013 de que un cometa (de alta velocidad, pequeño) y no un asteroide (lento, grande) impactó hace 66 millones de años”, escribió Sharma en un correo electrónico.

“Nuestra afirmación se basaba en pruebas geoquímicas y geofísicas, por lo que es emocionante ver esta nueva investigación basada en la modelización de los movimientos cometarios/asteroides”.

“Como científico, es realmente importante seguir reevaluando tus hipótesis”, dijo Moore, añadiendo que si el nuevo trabajo resiste “el escrutinio de la comunidad en su conjunto, proporcionaría otro incentivo para revisar otras fuentes de datos y modelos existentes con un candidato cometario en mente.”

Siraj y Loeb dijeron que las futuras muestras devueltas por los cometas podrían arrojar más luz sobre su hipótesis.

Los telescopios sofisticados, como el del Observatorio Vera C. Rubin, también ayudarán a los científicos a construir un catálogo más completo de cometas, asteroides y otros objetos cercanos a la Tierra.

Estos avances limitarán las teorías sobre el origen del objeto que acabó con los dinosaurios y quizás ayuden a la humanidad a escapar del mismo destino.

“En última instancia, cuanto más nos fijemos en la naturaleza, más cerca estaremos de responder a preguntas fundamentales sobre el mundo que nos rodea, sobre el pasado, pero también sobre el futuro”, afirma Siraj.

“Esa es la belleza de la ciencia”.

c.2021 The New York Times Company

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