En EE.UU. ya tienen 7 variantes distintas del virus con la misma mutación

admin

15/02/2021

Mientras los estadounidenses observan con ansiedad cómo se propagan en Estados Unidos variantes identificadas por primera vez en el Reino Unido y Sudáfrica, los científicos están encontrando una serie de nuevas variantes que se originaron aquí.

Y lo que es más preocupante, muchas de estas variantes parecen estar evolucionando en la misma dirección, convirtiéndose potencialmente en amenazas contagiosas por sí mismas.

En un estudio publicado el domingo, un equipo de investigadores informó de siete linajes crecientes del nuevo coronavirus, detectados en estados de todo el país.

Agentes de la Policía Federal controlan a los conductores en el paso fronterizo entre Austria y Alemania. Foto de Christof STACHE / AFP.
Agentes de la Policía Federal controlan a los conductores en el paso fronterizo entre Austria y Alemania. Foto de Christof STACHE / AFP.

Todos ellos han desarrollado una mutación en la misma letra genética.

“Está claro que esta mutación tiene algo que ver”, afirmó Jeremy Kamil, virólogo del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad Estatal de Luisiana, en Shreveport, y coautor del nuevo estudio.

No está claro si hace que las variantes sean más contagiosas.

Pero como la mutación aparece en un gen que influye en la forma en que el virus entra en las células humanas, los científicos tienen muchas sospechas de que es así.

“Creo que hay una firma clara de un beneficio evolutivo”, dijo Kamil.

La historia de la vida está llena de ejemplos de la llamada evolución convergente, en la que diferentes linajes siguen el mismo camino.

Las aves obtuvieron alas al evolucionar a partir de dinosaurios emplumados, por ejemplo, al igual que los murciélagos cuando evolucionaron a partir de mamíferos peludos parecidos a las musarañas.

En ambos casos, la selección natural dio lugar a un par de superficies planas que podían batirse para generar sustentación, lo que permitió a los murciélagos y a las aves surcar el cielo y ocupar un nicho ecológico que otros animales no podían.

Charles Darwin reconoció por primera vez la evolución convergente al estudiar los animales vivos.

En los últimos años, los virólogos han descubierto que los virus también pueden evolucionar de forma convergente.

El VIH, por ejemplo, surgió cuando varias especies de virus pasaron de los monos y simios a los humanos. Muchos de esos linajes del VIH obtuvieron las mismas mutaciones al adaptarse a nuestra especie.

Ahora que el coronavirus se ramifica en nuevas variantes, los investigadores observan la teoría de la evolución de Darwin en acción, día tras día.

Kamil se topó con algunas de las nuevas variantes mientras secuenciaba muestras de pruebas de coronavirus en Luisiana.

A finales de enero, observó una mutación desconocida en varias muestras.

La mutación alteraba las proteínas que tachonan la superficie del coronavirus. Conocidas como proteínas de espiga, son cadenas plegadas de más de 1.200 bloques moleculares llamados aminoácidos.

Todos los virus de Kamil compartían una mutación que cambiaba el aminoácido número 677.

Al investigar estos virus mutantes, Kamil se dio cuenta de que todos pertenecían al mismo linaje. El primer virus del linaje databa del 1 de diciembre. En semanas posteriores, se hizo más común.

La noche de su descubrimiento, Kamil subió los genomas de los virus a una base de datos online utilizada por científicos de todo el mundo.

A la mañana siguiente, recibió un correo electrónico de Daryl Domman, de la Universidad de Nuevo México. Él y sus colegas acababan de encontrar la misma variante en su estado, con la misma mutación 677. Sus muestras databan de octubre.

Los científicos se preguntaron si el linaje que habían descubierto era el único que tenía la mutación 677.

Al examinar la base de datos, Kamil y sus colegas encontraron otros seis linajes que obtuvieron la misma mutación de forma independiente.

Es difícil responder incluso a preguntas básicas sobre la prevalencia de estos siete linajes porque en Estados Unidos se secuencian los genomas de menos del 1% de las muestras de coronavirus.

Los investigadores encontraron muestras de los linajes dispersas por gran parte del país. Pero no pueden decir dónde surgieron primero las mutaciones.

“En este momento, dudaría bastante en dar una ubicación de origen para cualquiera de estos linajes”, dijo Emma Hodcroft, epidemióloga de la Universidad de Berna y coautora del nuevo estudio.

También es difícil decir si el aumento de las variantes es realmente el resultado de que sean más contagiosas.

Es posible que se hayan vuelto más comunes simplemente por todos los viajes de la temporada de vacaciones. O puede que hayan explotado durante eventos de súper contagio en bares o fábricas.

Aun así, los científicos están preocupados porque la mutación podría afectar a la facilidad con la que el virus entra en las células humanas.

La infección comienza cuando un coronavirus utiliza la punta de la proteína de espiga para engancharse a la superficie de una célula humana.

A continuación, libera unos brazos en forma de arpón desde la base de la espiga, tirando de la célula y entregando sus genes.

Sin embargo, antes de que el virus pueda llevar a cabo esta invasión, la proteína de espiga tiene que chocar con una proteína humana en la superficie de la célula.

Tras ese contacto, la espiga queda libre para retorcerse, exponiendo sus puntas de arpón.

La mutación 677 altera la proteína de espiga junto al punto en el que nuestras proteínas mellan el virus, lo que posiblemente facilita la activación de la espiga.

Jason McLellan, biólogo estructural de la Universidad de Texas en Austin que no participó en el estudio, lo calificó de “avance importante”. Pero advirtió que la forma en que el coronavirus soltaba sus arpones seguía siendo bastante misteriosa.

“Es difícil saber qué hacen estas sustituciones”, dijo. “Realmente hay que seguir con algunos datos experimentales adicionales”.

Kamil y sus colegas están iniciando esos experimentos, con la esperanza de ver si la mutación realmente marca una diferencia en las infecciones.

Si los experimentos confirman sus sospechas, la mutación 677 se unirá a un pequeño y peligroso club.

La evolución convergente también ha transformado otros puntos de la proteína de espiga.

El aminoácido 501 ha mutado en varios linajes, por ejemplo, incluyendo las variantes contagiosas observadas por primera vez en el Reino Unido y Sudáfrica.

Los experimentos han revelado que la mutación 501 altera la punta misma de la espiga. Este cambio permite que el virus se adhiera más a las células y las infecte con mayor eficacia.

Los científicos prevén que los coronavirus convergerán en más mutaciones que les den ventaja, no sólo contra otros virus, sino también contra nuestro propio sistema inmunitario.

Pero Vaughn Cooper, biólogo evolutivo de la Universidad de Pittsburgh y coautor del nuevo estudio, afirma que los experimentos de laboratorio no pueden revelar por sí solos el alcance de la amenaza.

Para entender realmente lo que hacen las mutaciones, dijo, los científicos tendrán que analizar una muestra mucho mayor de coronavirus recogidos en todo el país.

Pero ahora mismo, sólo pueden examinar un número relativamente escaso de genomas recogidos por un mosaico de laboratorios estatales y universitarios.

“Es ridículo que nuestro país no tenga una estrategia nacional de vigilancia”, dijo Cooper.

c.2021 The New York Times Company

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