Titán: se cumplen 466 años del descubrimiento de la mayor luna de Saturno

admin

25/03/2021

Este 25 de marzo se cumplen 466 años del descubrimiento de la luna Titán, la mayor de Saturno, por el astrónomo holandés Christian Huygens.

Titán es la segunda del Sistema Solar, tras Ganímedes, descubierta por Galileo Galilei en 1610 alrededor de Júpiter.

Dedicado a la fabricación de telescopios, Huygens había descubierto la ley de la refracción para derivar la distancia focal de las lentes. También se dio cuenta de cómo optimizar sus telescopios utilizando una nueva forma de lijar y pulir las lentes.

El 25 de marzo de 1655, apuntó uno de sus nuevos telescopios hacia Saturno con la intención de estudiar sus anillos. Pero se sorprendió mucho al ver que, además de los anillos, el planeta también tenía una gran luna y le dio el nombre de Luna Saturni. Huygens publicó este descubrimiento así como sus observaciones de los anillos del planeta en una obra titulada Systema Saturnium, publicada en 1659, una vez que corroboró todas sus observaciones.

El nombre de “Titán” y los otros siete satélites de Saturno conocidos por John Herschel (hijo de William Herschel) proviene de la publicación en el año 1847 de sus observaciones sobre Saturno, donde sugería los nombres de los titanes, hermanos y hermanas de Cronos (el nombre griego para el dios romano del tiempo, Saturno), como un método más efectivo para nombrar a los satélites del planeta que hasta entonces se designaban por numeros romanos siguiendo el orden de proximidad. 

Titán se ve como un punto "estrelliforme" cercano a Saturno.
Titán se ve como un punto “estrelliforme” cercano a Saturno.

Único satélite conocido que posee una atmósfera importante, Titán es el único objeto, aparte de la Tierra, en el que se encontró evidencia clara de cuerpos líquidos estables en la superficie, compuestos de hidrocarburos.

Titán puede en general observarse con telescopios pequeños (con diámetro superior a unos 5 centímetros) e incluso con unos grandes largavistas, como un punto “estrelliforme” cercano a Saturno.

Una extraña molécula

El descubrimiento de una molécula hasta ahora desconocida en la atmósfera de Titán es un gran misterio que los científicos de la NASA están intentando desentrañar.

Actualmente, las expectativas están puestas en la investigación de este extraño elemento que fue detectado por un instrumento espectrómetro de mapeo visual e infrarrojo, se basa en carbono y podría funcionar como un precursor de compuestos más complejos que podrían generar vida en Titán.

Expertos halleron una extraña molécula en Titán. Foto: NASA
Expertos halleron una extraña molécula en Titán. Foto: NASA

Los expertos identificaron como ciclopropenilideno (o C3H2) el elemento revelado por el radiotelescopio Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array (ALMA), instalado precisamente en Atacama, en el norte de Chile.

Misión de la NASA

La Agencia Espacial de Estados Unidos prevé enviar en 2027 una misión que llegará a la luna Titán en 2036. Con el objetivo de explorarla y traer sus objetos a la Tierra, pondrán en marcha en este viaje un novedoso sistema de retorno a nuestro planeta que aprovecha recursos en destino como propulsor para la vuelta.

La idea es proporcionar este sistema de devolución de las muestras que obtenga la misión Dragonfly, un artefacto volador que se dirigirá hacia Titán. ¿Cuál es la ventaja? Al no transportar su propio propulsor, el elemento de retorno de muestra de la misión tendría una masa total menor y, por lo tanto, su lanzamiento costaría menos.

Con información de Europa Press. 

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